筆者日前就學術、休閒、工作三個領域提出許多電子書在應用上的疑慮。在更深入了解電子書的訊息之後,又發現一些電子書令人不解的規劃,值得提出與大家分享、探討。

本文討論的項目包括:

  1. 電子書的定位
  2. ePub 的規格特色
  3. 市場對電子書的需求

電子書的定位

電子書在 OPS (Open Publication Structure) 文件中明確指出電子書並非針對互動性內容的規範,因此電子書的定位只在盡可能呈現多元化的內容,僅此而已。

這表示,即使電子書能呈現豐富的書籍內容,畢竟只能提供單向的資訊,無法提供互動性的閱讀、交流體驗。這個定位策略讓人感覺電子書是被刻意區隔出來的市場,是否能被廣泛接受而形成獨特的市場(例如小筆電),仍需市場的驗證。

ePub 的規格特色

ePub 的規格可以細分成:內容(XHTML Documents)、檔案封裝(Package and Container Files)、ADE 樣式表、內容結構(Container Structure)等。

在內容方面,包含了:XML、XHTML、SVG等。看起來問題不大,但因為產品定位而刻意降低的支援性將會造成電子書內容的豐富性降低,而轉換的成本提高。

市場對電子書的需求

以目前 Amazon KindleDX 的售價要 $489 USD,約台幣 1萬6千元,與目前的高檔小筆電的行情差不多,更比中階小筆電貴了3成以上。

從載具的角度來看,電子書唯一的優勢在於電池的續航力,其他的互動、交流、延伸應用則完全不如其他電子產品的表現。

而從內容的角度來看,內容格式是公開的規範,並不限定載具。

從通路的角度來看,他們必須透過載具對 DRM 進行嚴密管控才能獲得最大利益。

從這幾個方向來看,市場並不特別需要電子書這個新產品,因為其他電子產品(Smart phone, NetBook, NoteBook, Game devices)都能提供相同的服務。顯見電子書的推行純粹是通路商和出版業的企業獲利保衛戰。

結論

從上述的這些觀察可以作出一些結論:

  1. 電子書市場是假性需求,只是個別團體謀求自身利益下的合作。例如:通路商更容易銷售、出版商維持出版量、硬體商增加生產需求。然而,對於消費者在閱讀之外的需求(分享、交流、出售…)完全漠視;對資訊發展的幫助,有害無益。
  2. 排除互動內容的規劃,除了技術的不成熟,更是壟斷通路下的算計。
    網路資訊何其多,但在有限功能之下,使用者只能接受通路商的規劃,這和過去手機的內容服務型式類似。這表示使用者將被迫接受通路商的服務,乖乖把荷包交給業者,自外於廣大無垠的網路世界。在手機服務逐漸淡出市場之刻,筆者實在想不出任何誘因需要重溫數年前的惡夢。
  3. Google Books and Apple NetBook
    Google 近來持續累積數位圖書的資訊,過程中雖然和不少出版商發生法律上的歧見爭執,但圖書數位化並廣泛流傳已是必然的趨勢。以 Google 推動 Android 手機 OMS 的經驗和產業鏈,相信未來跨足數位閱讀市場的可能性不低。尤其 Google Chrome OS 更將在明年問世,這個微型作業系統尤其適合作用閱讀平台的基礎。
    再者,Apple 的 NetBook 據聞將於近日的商品發表會亮相,以 Apple 歷來研發 iPod, iPhone 等產品的亮眼表現,其 NetBook 的規格、互動及設計將是十分令人期待的作品。相較於 Amazon Kindle 系列的產品,宛如絕世畫作與隨手塗鴨的天壤之別。
  4. 電子書只是相關利益團體因應網路通路造成利益下降,試圖透過新的平台來植入 DRM 機制的獲利手段。筆者認為電子書的泡沫將在很短時間內受到各類產品的挑戰而崩解。但是,電子產品的省電設計仍是廠商持續努力的方向;電子紙的應用則隨著技術發展,能由電子書的消費市場轉向商業應用,成為 Digital Signage 的另一種媒材,大大降低成本,使其廣為市場所接受。
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